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코로나 백신개발 포기가 오로지 돈 때문? 속타는 제약업계

"주가부양 목적 임상시험 의혹은 난감…도덕성 비판은 과도"

2022-05-18 05:50:42 이종태 기자 이종태 기자 leejt@kpanews.co.kr

최근 국내 제약업계에서 코로나 백신 및 치료제 개발을 포기하는 사례가 늘어나면서 비판이 이어지자 업계에서는 속이 타는 모습이다.

연이은 코로나의 변이는 물론 백신과 치료제의 보급으로 임상대상자를 찾기가 어려워 불가피하게 포기할 수밖에 없는 상황에서 과도한 비난으로 인해 그야말로 ‘눈치보는 상황’에 빠진 것.

지난 3월 제넥신은 코로나19 바이러스 백신의 개발을 중단할 것을 공시했다. 사업성이 현저히 낮다는 것이 그 이유다. 최근에는 HK이노엔에서는 엔데믹에 따라 후기임상에 진입할 목적이 불분명해지면서 백신개발 중단을 결정했다.

약물재창출 방식을 이용해 백신보다는 비교적 빠르게 임상에 진입한 사례가 많았던 치료제 분야에서도 임상개발은 중단됐다. 

지난해 3월부터 일양약품의 슈펙트(라도티닙), 5월에는 GC녹십자의 지코비딕주(항코비드19사람면역글로불린), 9월에는 부광약품의 레보비르(클레부딘)가 각각 중단이 결정됐다.

문제는 일부 주주와 언론보도 등으로 인해 과도한 비난이 가해지고 있다는 점이다.  

지난해 치료제 임상중단을 결정한 한 업체의 홍보담당자는 “주주들로부터 회사 내부 전화는 물론 개인핸드폰으로도 항의문자가 쇄도해 곤란했던 기억”이라면서 “약물재창출 방식이기 때문에 매몰비용이 크지 않았는데도 큰 손실이 있는 것처럼 기사도 나가기도 했다”고 회상했다.

이어 “하지만 그것보다 회사에서 가장 크게 우려했던 점은 주가부양을 목적으로 거짓임상을 했다는 소문”이라면서 “치료제가 부족했던 시기에 가능성을 보고 진행했던 일이고 주가상승으로 회사에서도 큰 이익을 봤다고 하기는 어려워 억울한 부분도 있었지만 도덕성에 큰 결함이 있는 것처럼 보일 수 있어 당시 대응을 하지 않았다”고 언급했다.

업계에서는 임상중단 결정은 온전히 수익성 때문은 아니라는 입장. 처음 유행했던 코로나가 델타변이, 오미크론 변이, 스텔스오미크론 변이로 바뀌고 최근에는 XE, XL가 등장하면서 처음 개발을 시작한 백신의 효과가 불분명해졌기 때문. 

특히 이미 상업화된 백신과 치료제가 주를 이루고 대중화가 되면서 임상대상자를 확보하기 어려웠던 점도 한 몫했다. 실제로 국내 코로나 백신 2차접종률은 지난 2월을 기준으로 86%에 달한다. 

당시 청소년들의 코로나 백신 접종비율이 낮았다는 점을 감안하면 성인에서는 비율이 더욱 높아진다. 백신임상은 초기 성인을 대상으로 진행하고 시판 후 연령을 확대하도록 하고 있기 때문에 성인을 대상으로 국내임상 환자를 모집하는 것은 쉽지 않았다는 설명이다.

결국 1차와 2차 등의 초기접종이 아닌 3차접종 대상자를 모집하고 적응증도 수정해야 하면서 임상계획 변경도 불가피한 상황. 여기에 최근에는 일일 20만명 이상의 확진자들이 발생하면서 백신효과와 감염효과에 대한 구분도 모호해질 수 있다는 점도 우려되고 있다. 

코로나 백신임상을 진행하는 한 업체 관계자는 “단순히 수익성탓으로 중단을 결정한 것은 아니다. 애초에 글로벌 제약사들의 제품이 나와있는데 큰 수익을 기대하고 개발을 시작한 업체는 없을 것”이라고 언급했다.

이어 “화이자 등 다른 글로벌제약사에서도 빠르게 코로나 백신을 개발할 수 있었던 것도 기존에 플랫폼 기술을 가지고 있었기 때문이다”라면서 “이번에 기술개발 경험을 통해 백신이나 치료제의 국산화 가능성을 좀 더 올려보자고 했던 것”이라고 말했다.

또 다른 업체 관계자는 “국내 제약사들이 신약개발과정에서 가장 취약한 부분중에 하나가 바로 임상개발 경험”이라면서 “해외 사례에서처럼 실패하는 과정에서 쌓인 기술이 다른 신약의 개발에 충분히 도움이 될 수 있다”고 지적했다.

이어 “해외에서는 제약사가 임상에 실패하는 경우에도 관련 소식을 알려주는 것이 자연스럽다”면서 “주가에 영향은 받을지언정 주가부양을 목적으로 임상을 진행했다는 도덕성을 문제삼지는 않는다”고 덧붙였다.

이에 대해 제약협회 관계자는 “국내에서 치료제와 백신을 개발하는 업체들이 중단한 곳도 있고 진행하는 곳도 있는데 과도한 비난은 도움이 되지 않는다”면서 “새로운 기술을 개발하기 위해 도전하는 업체들의 노력이 위축되는 계기가 돼서는 안될 일”이라고 강조했다.

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