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불면증 환자, 부작용 없이는 치료 못하나

2019-10-17 17:49:12 장은경 청년기자 기자 장은경 청년기자 기자 hsicam@kpanews.co.kr

환자 증가에 따른 수면시장의 확대
2016년 OECD 통계에 따르면 한국인의 하루 평균 수면 시간은 7시간 41분으로, 평균(8시간 22분)보다 41분 부족하고 OECD 국가 중 최하위이다. 직장인의 하루 평균 수면 시간은 6시간 6분에 그친다. 국민건강보험공단에서 최근 5년간(2012년~2016년) 건강보험 적용 대상자 중 불면증 질환으로 요양기관을 방문해 진료한 현황을 분석한 결과, 그 인원은 매년 꾸준히 증가하여 2012년 20만 3,417명에서 2016년 54만 1,958명을 기록했고 총 34.3%(13만 8,541명)의 증가치를 보여주었다.
이러한 추세에 맞춰 수면 시장이 확대됨에 따라 잠(Sleep)과 경제(Economics)를 합한 ‘슬리포노믹스(Sleeponomics)’라는 용어가 등장했다. 경기도청에서는 올해 이른바 ‘슬립테크(Sleep+Technology, 숙면을 돕기 위한 첨단 기술·아이디어)’라는 신시장의 창출과 활성화를 도모하는 데 목적을 두고 5억 원을 투자하기도 했다.
 
치료 약물과 작용기전
불면증 환자에 대한 다양한 치료 방법 중 약물 처방이 가장 흔하게 이루어지고 있다. 전문의약품에는 벤조디아제핀계, 비벤조디아제핀계, 항우울제, 멜라토닌 수용체 작용제가 있고 일반의약품에는 항히스타민제, 생약제제가 있다. 불면증으로 병원을 방문하면 일차적으로 비벤조디아제핀계 졸피뎀을 처방하고 이차적으로 벤조디아제핀계 약물을 처방하는 빈도가 가장 높다.
GABA A 수용기에는 GABA 결합 부위와 벤조디아제핀(BZ) 결합 부위가 존재한다. 벤조디아제핀계 약물은 해당 결합 부위에 강하게 결합하기 때문에 주간졸음, 의존성, 중독성 등의 부작용이 나타난다. 비벤조디아제핀계 약물은 GABA 대신 그 수용기에 직접 결합하는(단, 졸피뎀은 벤조디아제핀 결합 부위에 결합) 물질이 있기 때문에 체내에 이미 존재하는 GABA에 더해서 약물이 작용하여 부작용이 발생할 수 있다. 약리기전이 정확히 밝혀지지 않은 비벤조디아제핀계 약물도 많다. 

<뇌에서 가장 많이 발견되는 GABA A receptor와 물질 결합 부위>

HU-054의 수면 유도 기전과 그 의의
주간졸음, 수면의 질 저하, 운전미숙, 의존성 등의 부작용을 줄이고 불면증을 효과적으로 치료하고자 하는 환자들의 요구가 늘어나면서 새로운 작용기전을 활용한 수면제와 수면 유도 물질이 개발되고 있다. 이러한 불면증 치료제를 개발할 때, GABA 수용기에 직접 작용하는 수면 촉진 물질은 부작용이 있기 때문에 수용기에 직접 결합하지 않으면서 수면을 유도하는 물질을 찾는 것이 중요하다.
 
그 예로, 아주대학교 약학대학 정이숙 교수가 개발한 수면의 질 개선 기능성 소재 HU-054가 있다. HU-054는 차조기(차즈기, 자소엽)라고 불리는 식물의 발효물로, 입면 시간의 단축과 수면 시간의 연장 효능을 보이는 천연물 소재다. 2018년 과학기술 일자리 진흥원에서 지원하는 정부 과제인 연구 성과 사업화 지원사업의 기술 업그레이드 R&D 부문에 선정되는 등 연구 가치를 인정받기도 했다. 정 교수는 천연물을 스크리닝하여 수면 촉진 작용이 있는 물질을 찾았고 이 물질이 GABA 수용기의 벤조디아제핀 결합 부위에 결합하지 않는다는 것을 가장 먼저 실험을 통해 밝혔다.

장은경 청년기자

HU-054는 GABA 수용기에 결합하는 GABA 작용제(agonist)가 아니라, 아데노신 수용기인 A1, A2 작용제로 작용한다는 것에 큰 의의가 있다. A1과 A2에 물질이 결합하면 각각 수면이 유도되고 GABA가 생성되는데, HU-054는 두 수용기 모두에 결합하여 수면을 유도할 수 있다. 내인성으로 생체 내 GABA를 증가시킬 수 있기 때문에 간접적으로 GABA를 조절할 수 있고, 체내에서 스스로 일어나는 피드백 작용으로 물질량을 조절할 수 있어 부작용이 덜하다. 즉, GABA 수용기에 직접 결합해서 작용하지 않기 때문에 부작용 위험이 줄어들게 되는 것이다.

적은 양의 HU-054로도 조절이 가능하기 때문에 경제성도 크다. 이 덕분에 올 1월 제약회사 휴온스에 기술을 이전했으며 공동연구 개발 협약을 맺은 바 있다. 휴온스에 따르면, 최종 제형은 캡슐 정제, 과립제로 연구 중이라 한다.

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