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SK 바이오팜 FDA 판매허가와 우리의 미래

2019-12-06 10:08:22 이재현 청년기자 기자 이재현 청년기자 기자 wooke0101@kpanews.co.kr


2019년 11월 21일(현지시간) 대한민국 제약업계에 주목할 만한 일이 발생했다. SK바이오팜이 엑스코프리(세노바메이트정)를 성인 대상 부분 발작 뇌전증 치료제로 FDA의 판매허가를 받았다는 것이다. 또한 SK 바이오팜은 2020년 2분기 미국 시장에 엑스코프리를 출시하는 것을 목표로 하고 있다. SK 바이오팜은 지난 2001년부터 기초 연구를 시작해 기술수출없이 직접 글로벌 임상 3상까지 추진해 FDA의 허가를 받은 첫 신약이라는 점에서 더욱 주목을 받고 있다. 

신약 개발이라는 것은 한 기업만의 일이 아니라 국가적인 관점에서도 엄청난 일이라고 할 수 있다. 그간 우리나라에서는 신약개발을 위한 연구를 임상 1단계까지만 하고 외국계 제약회사로 수출하는 경우가 대부분이었다. 가령 올 제약, 바이오 업계에 큰 쇼크를 주었던 ‘한미약품 사태’ 역시, 국내 제약회사가 글로벌 제약사에 대규모 금액을 받고 기술 수출했던 신약후보 물질의 권리를 돌려받으며 생긴 사태였다. 한미약품이라면 국내 상장 제약, 바이오기업 중 5위(2018년 기준)에 해당하는 기업임에도 불구하고, 임상 1상에서 더 이상의 연구를 지속하지 않고 글로벌 기업에 기술을 이전하는 이유가 무엇일까? 이는 임상 2, 3상에서의 비용때문이다. Nature Reviews Drug Discovery(2018) 에 따르면 임상 1, 2, 3상에서의 중간 값이 각각 340만$, 860만$, 2100만$로 나왔다. 하지만 이 값은, 인건비, 실패한 임상비용, 초기 임상단계 또는 발굴단계의 과제에서 소요된 비용, 그리고 이러한 투자에 대한 기회비용이 제거된 수치이다. SK 바이오팜이 ‘엑스코포리’를 위해 합성한 물질이 2000개 이상이란 것을 보았을 때, 상상을 초월한 투자비용이 들었을 것으로 예상할 수 있다. 

많은 전문 경영 체제 기업에서는 신약개발과 같은 장기적인 계획을 수립하는 것이 현실이다. 오히려 오너 경영 체제인 SK와 같은 기업들이 뚝심있게 장기간의 목표를 향해 나아갈 수 있는 것 같다. SK의 최태원 회장이 2016년 바이오팜 생명과학연구원을 찾아 “시작할 때부터 여러 난관을 예상했기 때문에 장기적인 안목에서 꾸준히 투자해왔따. 혁신적인 신약 개발의 꿈을 이루자”며 구성원들을 격려할 수 있었던 것 역시, 그가 오너 경영 기업의 총수였기 때문이라고 생각한다. 단기간의 성과만을 위해 미래를 내버려두는 것이 아닌, 미래를 위한 더 큰 걸음을 걸을 수 있는 방식이라고 생각이 든다.

신약 개발이라는 것은 단지 한 기업에서 추진하기에는 시간, 재정적 부담이 크다. 그래서 여러 국가들이 합심하여 자본을 합치고 연구인력들을 나눠 신약개발을 하고 있다. 우리나라의 경우 국가 과제 차원으로 대학들과 기업들에서 연구를 진행하고 있다. 하지만 이는 임상으로 들어가기 전 발굴단계에 그치는 것으로 보인다. 제대로 된 임상을 진행하고, 글로벌 임상까지 진행하기 위해선 대기업 주도 신약개발이 우리나라의 환경에 더욱 적합한 것으로 보인다. 막대한 자본을 미래라는 희망을 보고 계속해서 투입해 줄 수 있는 그런 기업들이 신약을 개발하는데 박차를 가할 수 있을 것 같다.

신약개발이란 것은 국가 사업에서는 크게 밀려 있던 부분이 많았던 것 같다. 엑스코프리 역시 약 20년에 걸쳐 연구가 된 것을 생각해본다면, 당장의 성장을 눈으로 확인해야하는 입장에서는 큰 투자가 이루어지기 어려웠고, 그로 인해 아직까지 눈에 띄는 성과가 없었다. 하지만, 이번 SK의 신약 개발 성공 및 FDA의 승인을 바탕으로 많은 국민들이 제약업계에 관심을 가진다면, 이제 남은 것은 약사와 약대생들의 개발 연구 분야로의 진출일 것이다. 약을 수입하는 나라에서, 수출하는 나라로. 이러한 목표를 위해 더욱 정진해야 할 것이다.

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