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근원적 알츠하이머 치료제, 어디까지 왔나

2020-07-30 10:39:08 약사공론 기자 약사공론 기자 kkm@kpanews.co.kr

김소연 청년기자(E조)

알츠하이머병(Alzheimer’s disease, AD)은 뇌세포의 점진적 파괴로 인지능력, 행동, 기능적 상태 및 정신기능에 영향을 미쳐 치매에 이르게 하는 질환이다. 아직까지도 병의 원인은 정확히 규명되지 않았으며, 현대 의학에서는 치료할 수 없는 난제로 남아있다. 

이 질환이 발병할 경우, 환자의 뇌에선 신경세포 손실, 신경염증, 뇌위축 등 여러 가지 변화가 나타난다. 그중 알츠하이머 환자의 뇌에서 발견되는 가장 보편적인 신경병리학적 소견은 해마와 피질에 amyloid-β(Aβ)으로 이루어진 노인판(senile plaque)과, 과인산화된 타우단백질(hyperphosphorylated tau protein)으로 구성된 신경섬유농축제(neurofibrillary tangle, NFT)의 축적이다.
  
현재 알츠하이머 치료제로는 증상 경감을 위한 cholinesterase 저해제, NMDA 수용체 차단제 등 증상 경감을 위한 약제만 존재한다. 지금껏 매우 오랜 기간 많은 연구자과 제약회사에서 알츠하이머의 원인 규명 및 치료제 개발에 많은 시간과 투자를 지속해왔으나 알츠하이머병의 근원적 치료제는 아직 등장하지 못하고 있다. 그 말은 곧 알츠하이머병의 근원적 치료제는 엄청난 블록버스터 신약이 될 충분한 잠재력을 가지고 있다는 의미이다.  
  
현재 최초의 알츠하이머병 근원적 치료제를 개발하기 위해 여러 글로벌 제약사에서 여러 약물후보들을 갖추고 개발을 진행 중이다. 이러한 약물 후보군은 두 가지 유력한 질병기전 가설에 기반을 두고 있다.    
  
기존 가장 유력한 알츠하이머 질병기전 이론은 아밀로이드 증폭가설(amyloid cascade hypothesis)이다.  이 가설은 지난 몇 십년간 가장 중심이 된 이론으로 알츠하이머 발병에 가장 중요한 역할을 하는 것으로 알려진 amyloid-β을 표적으로 하는 많은 약물 후보들이 존재해왔다. 그중 현 시점에서 가장 주목을 받는 약물 후보는 아두카누맙(Aducanumab)이다.
  
아두카누맙은 스위스 바이오회사인 뉴리문(Neurimmune)에서 발굴한 물질로 2007년 바이오젠(Biogen)에 기술 이전되어 공동개발 및 상업화 파트너사인 에자이(Eisai)와 함께 개발 중인 알츠하이머 질환 치료제이다. 13여 년간 개발되어오면서 아밀로이드 항체 가운데 가장 큰 기대를 받았으나 2019년 3월 임상 3상 중간 평가에서 가능성이 떨어진다는 평가를 받으면서 임상시험을 중단하였다. 하지만 같은 해 10월 임상시험을 재개하였고, 현재 FDA에 허가를 신청한 상황이지만 한 번 임상 중단을 겪었던 만큼 허가를 받을 수 있을지 아직 물음표인 상황이다.
  
이제껏 아밀로이드 증폭 가설에 기반한 여러 약물 후보군이 줄줄이 실패함에 따라 다른 가설이 주목을 받게 되었는데 그 가설은 바로 Tau 가설이다. 이 가설은 Tau 단백질 이상이 질병의 계단식 진행을 초래한다는 주장으로 이 Tau 단백질을 표적으로 한 약물 후보들이 amyloid-β 표적 물질의 대안으로 주목받고 있다. 
  
현재 허가 단계에 가장 근접한 Tau 생성 억제 약물 후보는 릴리의 자고테네맘(zagotenemab), 바이오젠의 고수라네맘(gosuranemab), 로슈의 세모리네맙(semorinemab), 애브비의 티라보네맙(tilavonemab) 등이다. 이 물질들에 대해 임상 2상이 진행 중으로 올해 혹은 내년에 결과가 나올 전망이다. 
  
만약 이들 중 허가 약물이 나올 경우 최초의 알츠하이머 근원적 치료제가 인류 역사 상 처음으로 개발되는 것이다. 현재도 많은 환자들과 보호자들이 알츠하이머로 인해 고통 받고 있다. 이러한 상황에서 알츠하이머에 대한 근원적 치료제가 개발되어 많은 사람들을 구원해줄 희망이 되기를 기대한다.

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