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임산부 그리고 비타민A

2020-11-23 13:00:41 약사공론 약사공론

이수정 청년기자.

임산부에게 있어 적당량의 올바른 영양소 섭취는 임산부 본인뿐만 아니라 태아의 건강을 위해서도 매우 중요하다. 

다만 임산부는 태아와 함께하기에 섭취하는 음식에 보다 주의를 기울여야한다. 일반 성인에게는 큰 문제가 되지 않는 물질 가운데 태아에게 큰 영향을 끼칠 수도 있는 물질이 있기 때문이다. 

실제로 과거에는 자궁이 불침투성이라 믿어졌으나 1960년대 탈리도마이드 사건 이후 태아가 외부 물질에 취약함이 증명됐다. 태아기에 기형유발물질(teratogen)에 노출돼 발생하는 독성으로 수정 후 성체가 될 때까지의 과정에서 구조적, 기능적 결함이 유발될 수 있다. 이러한 것을 최기형성(teratogenesis)이라고 한다.

최기형성을 일으킬 수 있는 물질 가운데는 우리에게 매우 익숙한 물질도 존재한다. 대표적인 예가 비타민A이다. 

비타민A는 흔히 영양소를 구분할 때 부영양소로 분류하는 만큼 개체에게 있어 중요성이 에너지를 생산하는 주영양소보다 적게 여겨진다. 하지만 비타민A, 조금 더 자세하게 레티노 산은 형태형성물질(morphogen)로 태아에게 매우 중요하다. (비타민 A는 기본 분자 레티놀(retinol), 시각에 중요한 레티날(retinal), 그리고 레티노 산(retinoic acid) 등과 같이 다양한 레티노이드 형태로 존재한다.) 

형태형성물질이란 다세포동물의 형태형성에 있어서 세포에 위치정보를 주는 기능이 있는 화학물질을 총체적으로 일컫는 말이다. 여기서 위치정보는 생물 발생에서 배의 일부 세포가 상대적 위치를 인식하고 그에 따라 어떤 세포로 분화할지 여부를 결정하는데 있어 세포에 위치를 인식시키는 정보를 의미한다. 즉, 레티노 산은 배의 세포가 위치를 인식하고 올바르게 발생하도록 도와주는 지도와 같은 역할을 한다.

발생과정에서 비타민A는 태아의 전후축(AP축, anterior-posterior axis) 형성에 중요하다. 비타민A의 농도 구배가 위치정보를 제공하는데, 농도가 낮은 쪽이 전측(anterior)으로, 그리고 농도가 높은 쪽이 후측(posterior)으로 발생한다. 따라서 임산부가 비타민A를 과도하게 섭취하면 농도 구배가 사라져 모양 생성에 문제가 생길 수 있다. 

그러므로 임산부는 비타민A를 원형으로 섭취하기보단 카로틴(carotene)으로 섭취하는 것이 권장된다. 카로틴은 동물 체내에서 비타민A로 변하는 프로비타민A로 소장벽, 간에서 비타민A로 전환된다. 

이러한 변환, 흡수작용은 체내 비타민A 부족 정도에 따라 조절되므로 체내에 충분량의 비타민A가 존재한다면 카로틴을 아무리 많이 섭취해도 이것이 비타민A로 전환돼 작용하지 않는다. 

참고로 카로틴 가운데 활성이 가장 강한 베타카로틴은 많이 흡수해도 별도의 큰 부작용이 없고, 존재하는 부작용은 체지방에 너무 많이 녹아 들어 피부색이 오렌지 빛을 띠는 것일 정도로 사소하다. 

산업화가 진행된 많은 나라에서는 보충제를 통해 비타민A를 추가적으로 섭취할 필요는 없다고 알려져 있다. 때문에 임산부 또는 임산을 준비 중인 이들에게 비타민A를 따로 섭취하지 않는 것이 하나의 방법이다. 하지만 과다가 아닌 부족 시에 나타나는 질병들도 존재하기에 걱정된다면 카로틴이 함유된 비타민제를 먹는 것이 바람직하다.

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