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치매 치료제 개발이 더딘 이유는?

2021-07-05 05:50:34 약사공론 약사공론

청년기자 김소이

보건 의료 기술의 발달로 대한민국 인구의 평균 수명은 1970년대 대비 약 20년 더 늘어났다. 덕분에 사랑하는 가족이나 이웃들과 더 오랜 시간을 보낼 수 있지만, 예전에는 볼 수 없었던 노인성 질환에 걸릴 가능성도 높아졌다. 

그중에서도 가장 걸리기 싫은 병은 치매이다. 자신의 삶의 질이 떨어질 뿐만 아니라 주변 사람들도 힘들어하기 때문이다. 

통계 자료에 따르면, 국내 치매 환자는 연 평균 20%가량 증가한다고 한다. 2010년 당시 약 47만5000명에 달했던 치매 환자는 2020년에 약 83만7000명 수준으로, 거의 두 배 가까이 증가했다. 

그리고 치매 환자가 늘어남에 따라 이들을 돌보기 위해 국가에서 치매 인구를 관리하는 비용도 증가하고 있다. 2010년 당시 약 8조 8천억원이었으나 2020년 약 18조8천억원으로 두 배 이상 늘었다. 따라서 치매는 개인적으로도, 사회적으로도 큰 손실을 야기하는 병이다.

이에 치매를 치료하기 위해서 각국은 촉각을 곤두세우고 있다. 특히, 치매의 약 75%를 차지하는 알츠하이머병(노인성 치매)을 치료하기 위한 노력이 계속되고 있다. 

최근 국내 바이오 기업인 아리바이오에서 개발한 알츠하이머병 치료제 ‘AR1001’이 미국에서 2상 완료을 완료했으며, 미국 제약회사 일라이 릴리(Eli lilly and Company)의 알츠하이머병 치료제 ‘도나네맙’이 임상 2상에서 유의미한 효과를 입증했다는 것이 밝혀졌다.

하지만 이러한 노력에도 불구하고 중증 알츠하이머 환자를 정상 혹은 그에 준하는 수준으로 회복시키는 약물은 아직 개발되지 못했다. 놀라운 것은 알츠하이머의 병인으로 알려진 베타아밀로이드 혹은 타우를 줄이는 방향으로 연구가 계속됐지만 치매 증상이 호전되지 않는 것이 확인됐다. 

그래서 알츠하이머 치료제로서는 현재 도네페질, 메만틴 등 인지 저하를 늦추는 약물이 전부이다. 그렇다면 효과적인 치매 치료제 개발이 임상 중단이나 실패를 맞이하는 이유가 무엇일까?

크게 세 가지로 추려볼 수 있다. 우선, 동물실험에서 나타나는 치매 증상과 실제 임상에 참여하는 사람들의 치매 증상이 다르므로 치매 치료제가 임상에서 실패하는 상황이 벌어진다. 

알츠하이머병은 초로기 치매와 노인성 치매로 나뉘는데, 동물실험에 쓰이는 알츠하이머 쥐는 초로기 치매에 걸린 쥐이며 임상에 참여하는 사람들은 주로 노인성 치매 환자이다. 실험동물의 치매 증상과 임상 환자들의 치매 증상이 다르므로 동물실험에서는 효과가 있었을지라도 임상에서 효과가 잘 나타나지 않는 것이다.

두 번째 알츠하이머병의 발병 원인이 현재 알려진 것보다 훨씬 복잡하여 알츠하이머병 치료제 개발이 더딘 것일 수도 있다. 

지금까지 개발된 약물은 대부분이 베타아밀로이드 및 타우를 차단하는 것에 집중했는데, 개발된 치료제의 99%가 실패했다. 그러므로 ‘베타아밀로이드 가설’ 외에 다른 원인들도 복합적으로 생각해보아야 알츠하이머병을 치료할 수 있을 것으로 보인다.

세 번째 인간의 뇌세포를 가지고 생체 밖에서 연구하기가 어렵기 때문에 알츠하이머병 치료제 개발이 난항을 겪고 있는 것일 수도 있다. 

생체 밖에서 배양이 가능한 암세포와 달리, 뇌세포는 따로 분리하여 연구하기가 어렵다. 따라서 인간의 뇌를 가지고 실험할 기회는 임상 시험밖에 없으므로, 약물의 효능을 검증할 기회가 부족한 것이 치료제 개발의 어려움 중 하나가 될 것이다.

이러한 개발의 어려움 때문에 효과적인 치매 치료제가 개발되려면 시간이 필요할 것이다. 하지만 국내 치매 전문가들에 따르면 수년 내에 치매 치료에 있어 상당한 진전이 있을 것이라고 한다. 인류의 건강을 위한 연구자들의 노력이 빛을 발하여 치매가 약 한 알로 정복되는 그 날이 오기를 바란다.

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