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"당신은 속고 있습니다" 코로나와 유사과학

2021-02-15 05:50:02 이종태 기자 이종태 기자 leejt@kpanews.co.kr

허자연 청년기자

코로나19의 전 세계적 유행과 확산세가 장기화되고 있는 가운데, 사회적 불안이 가중화되면서 코로나 19를 예방하기 위한 마스크와 손 소독제를 포함한 항바이러스, 항균 및 살균 관련 물품들이 불티나게 팔리고 있다. 

그 와중에 코로나 예방 효과가 과학적으로 입증되지 않은 제품들까지 인기를 끌고 있어 우려된다.

국내 한 교회에서는 소금물로 인체 염도를 높이면 코로나 바이러스를 예방할 수 있다는 유사과학에 의존해 신도들에게 소금물을 분무기로 뿌리는 등의 촌극도 벌어지는 상황이다.

유사과학(pseudoscience)이란 거짓(pseudo)과 과학(science)이 결합된 단어로, 관찰하고 이론화하여 실험한 뒤 재현을 하는 과정을 통한 과학적 방법론이 아닌 주관적인 확신을 통해 이론을 입증하려는 것을 의미한다. 

유사과학은 잘 모르는 사람들이 쉽게 진실이라고 믿을 수 있기 때문에 그 위험성과 잠재적인 악영향은 결코 무시할 수 없다.

최근 거의 모든 건물의 엘리베이터 버튼이나 출입문 손잡이에 불투명한 항균필름이 붙어있는 것을 볼 수 있다. 지난 3월 NIH(미국 국립보건원)에서 발표한 실험 결과에 의하면, 코로나 바이러스가 플라스틱에서는 72시간, 스테인리스에서는 48시간동안 생존하였으나, 구리 표면에서는 4시간 뒤 완전히 사멸되었다고 한다. 

이러한 발표는 구리의 항균능력에 대한 소비자들의 신뢰를 높였고, 기업은 이를 근거로 구리 필름의 효능을 더욱 적극적으로 홍보하였다. 그러나 과학자들은 구리필름의 항균 효과에 대해 비판적인 입장이다. 

NIH에서 실험한 구리(Cu)와 구리 이온(Cu+)은 다른데, 쉽게 산화되고 가격이 비싼 구리(Cu) 대신에 PET나 PE 필름에 구리 이온(Cu+)이 첨가되어 있는 형태로 판매되는 구리필름의 항균 효과는 입증되지 않았다는 것이다. 

구리 필름이 투명한 것으로 보아 구리(Cu) 성분 자체가 없는 것 같다며, 현재 판매되고 있는 구리 필름이 플라스틱 필름과 다르지 않을 것이라는 입장도 있다.

지난 3월 파문이 일었던 ‘코로나 예방 목걸이’도 마찬가지다. "목에 착용하고 있으면 무려 30일 동안 바이러스 차단을 도와준다. 고체 상태의 이산화염소(ClO2)가 일정 속도로 기화되면서 목걸이를 착용한 소비자의 반경 1미터 내의 공간 살균 효과를 가진다. 마스크를 답답해하는 아이들에게 걸어주면 딱!"이라는 광고 문구를 내세웠다.

실제로 부모들에게 잘 판매되었던 인기제품이었지만 이 목걸이는 바이러스 예방 효과가 검증되지 않았을 뿐 아니라 도리어 착용하였다가 건강을 해칠 수 있어 주의해야한다. 정부에서도 “이산화염소는 점막과 기도에 자극성이 있고, 흡입 독성이 있기에 인체와 접촉하는 목걸이 형태로는 사용될 수 없다.”며 관련 상품의 판매를 중단시킨 바 있다.

이러한 유사과학의 범람과 이를 이용한 기업의 마케팅은 코로나 19가 유행하기 이전부터도 있어 왔다. 항산화작용, 혈액 정화 작용 등을 한다는 음이온 방출 라돈 침대나 가습기 세정용으로 사용되어야 할 살균제를 실내에 분무하라는 제조사의 허위 정보를 믿은 소비자들의 가습기 살균제 참사가 그 예이다. 

근거 없는 유사과학과 허위 정보를 믿고, 백신 및 처방의약품 거부운동을 펼쳤던 ‘안아키(약 안쓰고 아이 키우기)’ 사태도 마찬가지다.

건강에 대한 국민들의 불안 심리를 악용하여 기업들은 유사과학을 이용해 마케팅 전략을 펼쳐 왔는데, 과학 지식이 부족한 소비자들은 이러한 ‘과학적인 용어’에 속아 제품을 구매하는 상황까지 이어지게 된다. 

유사과학에 현혹되지 않기 위해서는 우리 스스로가 비판적으로 정보를 받아들이는 자세를 갖추어야 한다. 항상 출처의 공신력을 확인하여야 하며, 건강을 위해 특정 제품에 의존하기 보다는 손 위생과 같은 기본적인 청결수칙을 지키는 것이 필요하다.

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